Santropol

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Il y a 30 ans, selon l’homme qui a tout commencé (Garth Gilker), l’idée n’était pas d’ouvrir un restaurant. C’était plutôt d’empêcher que les édifices d’un pâté de maison de la rue St-Urbain ne soient démolis.

Il ne s’agit pas tout à fait d’un conte de fée à propos d’un restaurant banal qui a réussi à se démarquer. Par contre, le café Santropol prouve bien qu’une petite entreprise peut avoir un grand impact.

Au début, il y avait Garth, un homme dans un appartement au milieu d’une série d’édifices en décrépitude appartenant à des religieuses hospitalières. Il s’agit des mêmes soeurs grises de Montréal qui, sous Jeanne Mance, ont fondé le premier hôpital de Montréal, l’Hôtel Dieu, en 1645. Celui-ci est toujours au coin de la rue. Il a commencé avec peu de biens et quelques idées. Le printemps de 1976 venu, il savait ce qu’il voulait faire.

“La ville avait quelques cafés alternatifs”, dit-il. Avec les universités McGill et UQAM, en plus des autres écoles du quartier, le quartier était mûr pour des restaurants, mais Gilker n’avait pas les moyens d’installer des fours coûteux ou même de l’équipement de cuisine ordinaire. “Nous devions avoir des trucs qui ne nécessitaient pas de cuisson.” Le permis, à l’époque, ainsi qu’à l’heure actuelle, conférait au café le droit de faire bouillir de l’eau seulement. Gilker a commencé avec des sandwiches, des salades et des soupes. Les boulangers du coin apportaient des desserts, des quiches et du pain.

Le café Santropol s’est fait connaître en tant que restaurant original avec un menu simple et un décor éclectique où l’on se sent à l’aise. Le restaurant s’est agrandi et peut maintenant accueillir facilement une soixante de personnes. Le superbe jardin arrière, créé, maintenu et renouvelé périodiquement par Gilker, peut accomoder environ 48 personnes… quand la température le permet.

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